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1 - Again
僕はもう必要ない。
そう思い知らされたあの日、僕は全てを憎み、全てを捨てた。

―「Parallel World」
「ねえ、本当にこんなところに人がいるの?」
「いるに決まってる。見た奴がいるんだから」
歩くにつれ遠ざかる高速道路の音に、少女は不安を募らせていた。それとは対照的に、草むらをかき分け前に進んでいく少年の瞳は好奇心そのものだ。
山道からはずれたこの樹海には、昔小さな村があった。十年前に起きた事件がきっかけで、今は村に住む人はおろか、地図からその名前さえ消えてなくなっている。
「でも何年も前になくなった村でしょ?村がなくなった理由って確か…」
「村の人が全員殺された事件だろ?」
「もし村の人達を殺した犯人の幽霊とかいたら…」
「いるわけないじゃん、そんな奴。深く考えすぎだって」
自信を持って言う少年は、怯える少女の手を引っ張り前へと進んでいく。
二人はろくに山道を歩く為の準備もせずやってきたのか、獣道を歩くには向かない格好をしている。一歩進む度に上着の装飾や鞄につけられたキーホルダーが枝に引っかかり、歩行を妨げる。気付かず千切れたのか、いくつかはキーホルダーの金具部分だけが鞄に残されてカチカチと音を立てている。

 地図から消えた村、水神村。
十年前、定期便を届けにやってきた配達屋が訪れた時、村の住民は何者かによって殺害されていた。
現場は誰もが目を覆う程の凄惨さに包まれ、それ故に異例の厳しい報道規制が布かれた。
死亡者は村の人口二十八人全員と、村の住民ではない男が一人。
おびただしい量の返り血と手にしていた日本刀から、住民ではない男による犯行であったと記録されている。
事件の凄惨さと村の衰退状況が深刻であったが為、水神村は廃村となり史実と地図からその名前を抹消された。

月日が流れ、事件の記憶が忘れられ始めた頃、一部の廃墟マニアが時折村の跡を訪ねるようになった。
放棄された民家に残された事件の跡は彼らの興味を引き、密かに注目を集めると同時に不吉な噂も流れるようになった。

噂の内容は様々あるが、その基本はいたって単純だった。
「村に生き残りがいて、今もそこに住んでいる」


草木をかき分け奥へ奥へと進んだ先で、少年は一棟の廃屋を見つけた。
「やった!見てみろよ、これきっと村の家だ」
秋の紅葉に紛れて建つ平屋は戦前に建てられたのか、十年前の建築物にしては古そうに見える。おおよそ木造のそれはいたるところで腐敗が進み、場所によっては踏み抜いてしまいそうな脆さがあった。
少年は嬉しそうに廃屋に駆け寄り、扉の外れた玄関から中を覗き込んだ。
入って目の前には骨組みが剥き出しになった土壁。所々に動物の足跡が残っている板張りの床は土と埃が積もり、少し風が吹いただけで玄関中が白くなりそうである。靴を脱ぐ場所の隙間には雑草がところどころに生え、隅は蜘蛛の巣が土や埃にまみれていた。正面には色褪せてカビの生えた玄関マット、左手には扉が開きっぱなしの靴箱と電話台に置かれた黒電話があり、右手の壁に沿って奥へ続く廊下がある。
「すげえな、生活感が全部残ってる」
「もう帰ろうよ。何か出てきたらどうするの?」
「だから何もいないって。心配性だなあ」
ほら、とはしゃぐ少年に手を引っ張られて玄関の奥に立たされた少女は壁に手をついて部屋の奥に目がいった。奥に見える廊下の途中には、事件の残酷さを物語る血の跡がいたるところについている。血の跡は廊下から左に見えるふすまの方が多く、恐らくはその先にある居間で住民が殺されたのだと無意識に推測した少女は、恐ろしい推測を振りはらうように頭を振って少年の背後へと逃げ隠れた。
「何だよ、こんなのどうってことないから大丈夫だって」
少年は少女をなだめるつもりで声をかけたが、少女は怯えて隠れたまま前へ出てこようとはしない。
「違うの…。それもあるけど、そうじゃなくて前に…前に誰かいる」
「前?」
怯えきった少女の警告で少年が廊下の奥に目を凝らすと、二人の立つ入り口から続いている廊下の先、勝手口であろう扉のない出口に、壁に寄りかかるようにして一人の男が立っているのが見えた。肌寒い今の季節であっても、ポンチョについたフードを目深に被り包帯で顔を隠して目の部分だけを覗かせるその人影は、明らかに異質な雰囲気をまとっている。
「なんだあの人…顔なんか隠して」
「怖い…早く戻ろうよ」
「そうだな、戻ろう。あの人何かおかしい」
不審な人物から遠ざかろうと、二人は踵をかえして帰ろうとした。
しかし時既に遅く、人影は二人の姿を捉えていた。もし二人の引き返すタイミングがもう少し早かったら、無事に帰ることができたかもしれない。
 小さく風を切る音が囁くように響き、続いて聴こえたのはあまりに不穏な音だった。
鋭い刃物が肉を刺す音が少年の耳に届き、同時に赤い何かが少年の横を追い抜いて、または背中に張り付いていく。
自分が手を引いて歩いていた少女の手から力が抜け、ずるりと少年の背中を足をなぞり、ごつりと鈍く不快な音を残して塵と埃だらけの床に沈んだ。
「え…?」
振り返ると、うつ伏せに倒れた少女は新しい血溜まりの中にいた。その背中には、一本の鋭利な投擲ナイフが墓標のように突き刺さっている。一瞬にして現れたその光景に、少年はせり上がる恐怖を堪え切れず悲鳴をあげた。

 倒れた少女から目を離せないまま壁に背中をついた少年の耳に、床の軋む音が聞こえた。下を向いていた顔を反射的に上げると、先ほどの顔の見えない男が目の前まで歩いて来ている。
少年は転びそうになりながらも廃屋から飛び出し辺りを見回したが、目の前には村の広場の中心に位置する木が立っているだけで他には何もない。藁にも縋る思いで木の方へ駆け寄ると、少女の背中に刺さっていたものと同じナイフが少年の頬を掠り木に突き刺さった。
「ひっ…」
逃げ場はない、と言うように木に刺さったナイフは投擲の衝動で小刻みに震えている。少年が廃屋の方を振り向くと、不気味な男は一冊の文庫本を手に、何もなかったかのように少年の前まで歩いて来る。
「あんた…一体誰なんだ!?」
自分でも情けないと思えるほど震えた声で、少年は精一杯の虚勢を張ってみせる。その虚勢を見透かしているのか、不審な男は全く動じない。
余裕ともとれる足取りで歩いてきた男は、手の届かない間合いを残して立ち止まった。
「戯言はそれで終わりか?」
抑揚の少ない声は成人して間もなく、落ち着いた声音は冷酷な印象を受ける。その声で自分も殺されると本能で察した少年は、木に刺さったナイフの柄を握った。
「こんなところで…死んでたまるかよ!」
深く刺さったナイフを勢いよく抜き、その勢いに任せて男に投げつけた。少年の精一杯の抵抗も虚しく、男は投げられたナイフを手にしていた本で受け止める。
「なっ…」
「無駄だ」
男はナイフの刺さった本を投げ捨てると上体を沈ませ、少年を視界に捉えたまま間合いを詰め、脇に刺してあった大型の狩猟ナイフを薙いで腹を斬りつけた。斬りつけられた痛みでバランスを崩し、少年は背後の木にもたれかかるようにして倒れ込んだ。腹からは、少年が見たことのない量の血が止まることなく溢れ出す。
「…所詮身の程も弁えず好奇心で死にに来た下衆か」
男はその血を無感動に見つめ、頭からずり落ちたフードを整えた。
顔を隠すぼろぼろの包帯の隙間からはみ出している細い髪は、日光の加減によって焦げ茶色に見える。
「なっ…平気で人を殺してるお前の方が最低じゃないかよ!」
唐突な男の言葉に怒りを覚えた少年はかっとなって叫んだ。その反動で傷口が悲鳴をあげ、少年は鈍い声を漏らして苦悶の表情を浮かべる。
一方、男は少年の言葉が琴線に触れたのか、逆光で顔が見えなくても少年に伝わる程に黒く鋭い怒りを目に宿す。
「土産に教えてやる。そうやってわめく奴ほどどういう類の人間なのか」
「な、なんだよ…?」
なおも少年は虚勢を張るが、怖気づいて男が握っている狩猟ナイフに目を逸らした。手中の大型の狩猟ナイフは随所に傷跡があり、古く相当使い込まれている様子が窺えるが、手入れの行き届いたその刃先は新品のように鋭い光を放っている。
男が言葉を切った刹那、ナイフを持った手は大きく空を切り、少年の頭上めがけて振り下ろされた。断末魔を上げる隙も許されず、骨の断たれる鈍い音が代わりに響く。狩猟ナイフを抜くと温い血が噴き出し、少年と男を染め上げる。
「…そうやってわめく奴ほど、より下衆で最低な生物だって事だ」
男が語りかけた肉塊に、さっきまで生きていた少年の面影はどこにもない。脳天を割られ、内部がむき出しになった死体を見て静かな笑みを浮かべた男は、踵を返して深い森の向こうへ立ち去ろうとした。


 刹那。
枝の折れる音を男は聞き逃さなかった。
反射的に廃屋の壁に身を隠し、息を殺して音のする方へと耳を澄ませる。
広場と廃屋を直線でつないだ森の方角から聞こえる足音は一つで、他にそれらしい音は聞こえない。
足音は死体が見えない位置にいるのか、広場に向かって真っ直ぐ歩いてくる。
「…誰かいるの?」
どこで勘付かれたか、よく通る女の声が男に語りかけるように森に響く。声の主であろう女の足音は一度その場に立ち止まり、辺りを二、三度見回すような布擦れ音が聞こえた後、奥へ進もうと再び歩み始めた。
廃屋の外壁沿いに進み、広場の中央にある木とその根元で息絶えた死体に気がついたのか、足音は急ブレーキをかけるように止まった。その音で立ち止まった位置と距離を把握した男は、手にしていたナイフを構えて女の前に姿を現した。
「…!」
大型の狩猟ナイフを構えて目の前に現れた顔を隠した男に驚き、女は小さく悲鳴をあげる。
男もまた読みが外れたのか、自分からわずか三歩の距離で立っている女に驚いて数歩後退りした。
やってきた女の歳は二十代半ば辺りだろうか。黒い髪は茶色というより銀色の色彩で日の光を反射している。癖のあるセミロングの髪は上半分だけ束ねられ、男よりも幾分明るい焦げ茶色の目が男を捉えている。ベージュのハイネックの長袖に濃い灰色のパーカをはおり、脚線の目立つジーンズを登山用ブーツの中に入れているが、どこかで転倒したのか全体的に土の汚れが目立つ。
「…お前もここで死にたいか?」
腰を低くし警戒した体勢のまま、男は沈黙を破り言葉を発した。
女は自分に向けられた血濡れのナイフに恐怖したが、臆することなく男の方を見て抵抗の姿勢をとる。
ぼろぼろの包帯から覗く目に、女は記憶の引き出しにしまわれていた名を思わず口にしていた。

「龍輝…?」
その名前に、今度は男が凍りついた。
男は身動きせず女を見返したがその動揺は隠しきれていない。動揺する心の内を表すように木々はざわめき、森は刹那時を止める。
「…ている?」
「え?」
「何故僕の名を知っている?」
男は声を震わせて訊ねた。
「そんな事…ありえない…」
十年前、村で起きた惨劇が脳裏にフラッシュバックする。
村のどこを見ても、目に焼きついたように死体が転がっていた。一人、また一人と、断末魔を残して赤い命を散らされていく。その亡骸に縋りついて泣く子供の背後から、手にした狩猟ナイフを音もなく振り落とした少年。
かの少年―男の存在を知る者は、既にこの世にはいないはず。なのに何故目の前の女は自分の名を知っているのか、疑問と記憶が男の頭の中を錯綜する。
「あの日私達は生きていたからよ」
「…!」
疑問の渦巻く男の心を見抜いたかのように、女は答えを口にした。
その口元はどこか皮肉めいた歪みを浮かべている。
「残念ね。あなたを知る人間がまだ生きてて」
目を細めて笑った女は自分が優位に立ったと確信を得たのか、抵抗の姿勢を解いた。女の答えが信じられない男は、包帯の下に隠した顔を歪めて睨みつけている。
「どういうことだ…」
すぐに自分を殺しにかからず、詳細を聞き出そうと問い返してきた事に対し、女は意外そうに男を見返した。
その後再び禍々しい笑みを取り戻すと、くすりと鼻で笑って言葉を繋げる。
「いずれ教えてあげるわよ。それまで足掻き続けてるといいわ」
言葉に呼応するかのように、女の周囲にある落ち葉が不自然に舞い上がり始めた。
風もないのに浮き上がる落ち葉は徐々に増え、まるでかき集めてきたかのように女の周りを取り囲む。
異様な光景に男は辺りを見回して戸惑い、その事態を狙っていたかのように女は自分を包む落ち葉に身を隠していく。
「今日はあなたがいると確認できただけでもいい収穫だわ。…また会いましょう、殺し合うその日まで」
その声で我に戻った男は、女を逃すまいとナイフを落ち葉の固まりに投げつけた。手元を離れたナイフは空しく舞い上がった落ち葉だけを切り裂き、塊の向こうへと落下した。
女を隠していた落ち葉の固まりは舞い上がる力を失ったのか、規則性もなくバラバラと地面に落ちていく。
そこに女の姿は影も形もなかった。

大量の落ち葉とその奥に転がったナイフを見つめながら、男は一人呟いた。
「悪夢は…まだ続いているとでも言うのか…」
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